Admiral Graf Spee: El corsario alemán

1 de Septiembre de 1939, el acorazado de bolsillo Admiral Graf Spee se encuentra al suroeste de las Islas Canarias repostando combustible desde el petrolero Altmark. El buque de guerra alemán, orgullo de la Kriegsmarine, tenía como misión interceptar las rutas mercantes aliadas en el Atlántico.

Graf Spee

El Admiral Graf Spee momentos antes de su voladura

De espléndida construcción y airosa silueta, el Admiral Graf Spee tenía 186 metros de eslora y 21,65 m de manga; desplazaba 16020 toneladas según los diseños (aunque oficialmente se ajustaba a las 10000 t impuestas por el Tratado de Versalles), de ahí que se bautizara al crucero pesado de la clase Deutschland como “acorazados de bolsillo”.

Armado con seis cañones de 280 mm como armamento principal y protegido con un cinturón blindado de gran espesor, El Admiral Graf Spee y sus buques gemelos eran capaces de hundir a cualquier crucero lo suficientemente rápido parara capturarlos.
El tonelaje extra no lastraba su velocidad máxima de 28 nudos (52 km/h), lo que dejaba solo a un puñado de naves francesas y británicas capaces de dar alcance al Graf Spee.

Desde el inicio de las hostilidades, el Admiral Graf Spee se convirtió en el terror de los mercantes aliados en el Atlántico. Su primera víctima fue el carguero inglés Clement, otros le seguirían más tarde como el mercante Ashlea y los vapores Newton Beech, Huntsman y el petrolero Africa Shell.
El buque alemán se topó con su último botín en la tarde del 7 de diciembre de 1939. Dieron caza al carguero Streonshalh, a bordo del cual los nazis se hicieron con documentos que detallaban las rutas de los mercantes. En base a esta información, el comandante del Graf Spee, Hans Langsdorff, decidío poner rumbo a la zona marítima frente a Montevideo, Uruguay.

Ante los estragos que el Graf Spee causaba en los convoyes del Atlántico, las armadas británica y francesa formaron grupos de combate para dar caza al navío alemán en el Atlántico Sur. Los portaaviones británicos Hermes, Eagle y Ark Royal así como el francés Béarn y el acorazado Strasbourg estaban entre los buques que andaban tras el corsario alemán. Completaban la fuerza otros dieciséis cruceros.

A las 06:08 de la mañana del 13 de diciembre de 1939, La Fuerza G del comodoro de la Royal Navy Henry Harwood, asignada en la costa este de Sudamérica y compuesta de los cruceros Exeter, Ajax y Achille, detectó al acorazado alemán cerca de la desembocadura del Río de la Plata. Los seis poderosos cañones del Admiral Graf Spee abrieron fuego a las 06:17. En poco más de una hora de combate el buque alemán logró hacer tres impactos directos al Exeter que le obligaron a retirarse con una escora a babor además de hacer blanco en el Ajax inutilizando sus cañones de popa.

A pesar de la asombrosa precisión de la artillería naval del buque alemán, éste tuvo que buscar refugio en el puerto de Montevideo tras una cortina de humo dadas las numerosas bajas entre la tripulación y la destrucción de la planta purificadora de combustible y la desalinizadora de agua, lo que complicaba el largo viaje de regreso. La batalla del Río de la Plata había finalizado.

Allí quedó preso en una trampa, ya que las convenciones internacionales exigían que los barcos de guerra abandonaran los puertos neutrales pasadas las 72 horas de su arribo. Así pues, los barcos aliados se limitaron a esperar a su presa cerca de la costa. Langsdorff hizo descender en secreto a la tripulación y ordenó hundir el orgullo de la Kriegsmarine: su orden se cumplió a las 20:50 del 19 de diciembre ante una multitud de curiosos reunidos en el puerto de la Bahía de Montevideo.

Manuel Moncada

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