El 6 de abril de 1941, el Reino de Yugoslavia fue invadido desde todas sus fronteras por las potencias del Eje; tras una rápida invasión, Alemania, Italia, Hungría y Bulgaria procedieron a desmembrar el país balcánico.

Rodeado por regímenes fascistas tras del ingreso de Hungría y Bulgaria en el Eje, el príncipe Pablo se vio obligado a firmar una alianza con Hitler que se materializó el 25 de marzo de 1941 en un intento de mantener al país balcánico fuera de la Segunda Guerra Mundial.

Un grupo de oficiales se opuso al acuerdo desde un primer momento y orquestó un golpe de Estado contra el príncipe Pablo  -de tintes claramente favorables a los Aliados- cuando este vuelve al país tras la firma del tratado.

El general Dušan Simović se hizo con el poder, arrestó a la delegación que volvía de Viena y dio plenos poderes al rey Pedro, de 17 años de edad.

Estos eventos fueron vistos con aprensión en Berlín, que en esos momentos se preparaba para auxiliar a los italianos en su inesperadamente problemática invasión de Grecia. No obstante el führer modificó los planes para incluir a Yugoslavia en la agenda de conquistas.

La invasión de Yugoslavia

Yugoslavia 1941
Relación de territorios ocupados tras la partición de Yugoslavia

El 6 de abril de 1941, el Reino de Yugoslavia fue invadido desde todas sus fronteras por las potencias del Eje, Alemania, Italia, Hungría y Bulgaria. Durante la invasión, Belgrado fue bombardeada por la Luftwaffe.

La ofensiva duró poco más de diez días, y acabó con la rendición incondicional del Real Ejército Yugoslavo el 17 de abril.

Además de estar peor equipados en comparación con el ejército alemán, las fuerzas yugoslavas trataron de defender todas las fronteras, logrando sólo diluir los limitados recursos disponibles.

Gran parte de la población se negó a luchar, recibiendo en su lugar a los alemanes como liberadores de la opresión del gobierno. Dos conceptos diferentes de resistencia surgieron, los monárquicos chetniks, y los partisanos comunistas.

Los términos de la capitulación fueron extremadamente severos, así pues el Eje procedió a desmembrar Yugoslavia. Alemania se anexionó el norte de Eslovenia, al tiempo que conservaba la ocupación directa de Serbia (manteniendo un régimen colaboracionista) y la influencia sobre su estado títere de nueva creación, el Estado Independiente de Croacia.

Croacia, un títere del III Reich

El recién creado estado títere fue sobre el papel un reino con Tomislav II de la Casa de Saboya​ —primo segundo del rey de Italia Víctor Manuel III— como monarca,​ pero este no poseía en realidad ningún poder y jamás pisó suelo croata.

El líder de la Ustacha, Ante Pavelić, era quien realmente ejercía el poder en Croacia.

El poder político y militar quedó en manos de Ante Pavelić, poglavnik o caudillo de la Ustacha, un movimiento racista y xenófobo inspirado por el fascismo italiano y aliado del nazismo.

El objetivo que perseguía era la creación de un estado independiente croata, étnica y religiosamente acorde a su ideología,  de naturaleza extremamente violenta.

Sus fronteras se extendían por gran parte de la actual Croacia y contenía a las actuales Bosnia y Herzegovina modernas.

Por su parte, la Italia de Mussolini obtuvo el resto de Eslovenia, Montenegro (anexada a Albania) y grandes franjas de la región costera de Dalmacia (junto con casi todas las islas del Adriático).

Hungría envió al Tercer Ejército Húngaro para ocupar Vojvodina, al norte de Serbia, y más tarde se anexionó por la fuerza otros territorios fronterizos.

El ejército búlgaro se movilizó en el 19 de abril de 1941 y ocupó casi en su totalidad la actual República de Macedonia y algunos distritos del este de Serbia, junto con Tracia occidental además de la Macedonia oriental griega (la Provincia del Egeo).

La mezcla de identidades étnicas y nacionales fruto del desmembramiento de Yugoslavia durante la segunda Guerra Mundial, hizo de la región balcánica un convulso conglomerado de pasiones e ideales que como una olla a presión explotaría varias veces durante el resto del siglo XX y que aún hoy en día se mantiene encendido.

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